La caña de azúcar (Saccharum officinarum) es una gramínea tropical de gran riqueza para el país que la cultiva. Tiene un tallo macizo de 2 a 5 metros de altura con 5 ó 6 cm. de diámetro, sin ramificaciones. El sistema radicular lo compone un robusto rizoma subterráneo. El tallo está compuesto de dos partes: un tejido esponjoso y dulce en la parte central del que se extrae un jugo rico en sacarosa el cual, al ser cristalizado, se convierte en azúcar; una parte periférica, rica en fibra, que en el proceso de extracción del azúcar constituirá el bagazo, el cual tiene diversos usos. La sacarosa es cristalizada por la caña gracias a la energía tomada del sol durante la fotosíntesis. Esta planta, que se cosecha anualmente en regiones cálidas, tiene una buena y rápida capacidad de rebrote.

Características nutricionales

La importancia de la composición nutricional de la plantarecae en el jugo de su tallo, del cual se extrae el azúcar. Lacantidad de azúcar depende del nivel de sacarosa que varíasegún el tipo de cultivo y la variedad de la planta, lo cualpuede fluctuar entre un 8% y 15%. Los demás componentesdel tallo de la caña son: agua, entre 73% y 76% y fibra, entre11% y 16%. El azúcar es la base de los jarabes y entra en lacomposición de todos los licores, dulces, confites, melaza,jaleas, bebidas y enlatados diversos.

La caña de azúcar tiene muchos otros usos alternativos, entre los cuales se pueden citar: la producción de combustible para automóviles (etanol); el uso del bagazo como combustible para la generación de electricidad; bagazo para obtener furfural, que se utiliza para producir plástico, explosivos y en muchas otras aplicaciones. Se produce también la melaza, utilizada en la fabricación de ron y como alimento para el ganado. Del bagazo también se puede producir madera y papel. Entre los usos químicos que tiene la caña de azúcar está la producción de ácidos, medicinas y otras aplicaciones industriales.

Origen

La caña de azúcar es uno de los cultivos más antiguos en el mundo; se cree que comenzó unos 3,000 años antes de Cristo en la isla de Nueva Guinea y de allí se extendió a Borneo, Sumatra y la India. El general griego Nearco, quien acompañó a Alejandro Magno a la India en el siglo IV a. C., cuenta de una caña que produjo “miel” sin la ayuda de las abejas. Posteriormente llega a Persia, donde los árabes la descubrieron en el siglo VII y de ahí pasa al sur de España, donde el cultivo se estabilizó durante la dominación musulmana. Se sabe que Cristóbal Colón introdujo la caña en América en su segundo viaje (1493) a la isla de La Española. El éxito de las plantaciones de caña de azúcar en Santo Domingo llevó su cultivo a lo largo del Caribe y América del Sur. A partir del siglo XVI su producción y comercialización se expandieron por todo el mundo.

Requerimientos para su cultivo

La caña de azúcar no soporta temperaturas muy bajas, siendola temperatura óptima de germinación entre 32º y 38°Centígrados. Para que el crecimiento vegetativo de la cañade azúcar sea más rápido, es necesario que la humedadrelativa sea alta. Es una planta que necesita y asimila laradiación solar llegando a alcanzar una transformación dehasta 2% de la energía incidente en biomasa. Por tanto,durante todo el ciclo, este cultivo requiere de una buenailuminación si se pretende conseguir óptimos resultados.Los requerimientos hídricos son de 1,200-1,500 mm anuales.

Variedades

Existen tres variedades de caña de azúcar, las cuales sedistinguen por tipos de colores: cañas verdes y amarillas; lasmoradas y las coloradas y la veteada o rayada. Las cañasverdes y amarillas, Saccharum offinarum, poseen un jugoabundante y un alto contenido de sacarosa. No obstante,tienen el inconveniente de que son muy sensibles a lastemperaturas extremas. Dentro de este tipo se encuentra lacaña llamada cristalina, Saccharum lubridatium, unavariedad robusta con mayor resistencia a lasadversas condiciones meteorológicas, pero muy dura,exigiendo mayor gasto de energía en los molinos. La cañamorada, Saccharum violaceun, tiene los tallos con unacoloración violeta y resiste mejor las bajas temperaturas,pero tiende a secarse rápidamente y es menos jugosa. Lacaña veteada, Saccharum versicola, alcanza una altura deunos tres y medio metros y resiste muy bien el frío.El cultivo científico de la caña de azúcar debe comenzar conla selección de una variedad apropiada a la zonaagroclimática de cultivo, al tipo de suelo, al régimen deriego, resistencia al transporte, tipo de hojas y la época decultivo. Por estas razones en prácticamente todos los paísesque son grandes productores de azúcar, se han desarrolladovariedades mejoradas que son especiales a las condiciones decada país. En República Dominicana se desarrollanvariedades propias con excelentes resultados.

Siembra y producción de caña de azúcar en República Dominicana

La historia de la industria azucarera de República Dominicana se remonta al año 1505. El primer ingenio que produjo azúcar de caña en escala comercial se instaló en San Cristóbal en el año 1517 y exportaba el azúcar a España. Para 1520 funcionaban tres ingenios de azúcar. En el año 1527 trabajaban plenamente 19 ingenios y 6 trapiches, la mayor parte en la ribera de los ríos Ozama, Haina, Nizao, Ocoa y Yaque del Sur. La producción azucarera de la isla se mantuvo hasta 1570 cuando comenzó a decrecer por la reducción de la navegación española, el contrabando y otros factores.

Entre los años 1874-1880, inmigrantes cubanos y norteamericanos construyeron el primer ingenio movido a vapor y se organizaron las grandes plantaciones de caña de azúcar. Al cierre del siglo XIX, las principales instalaciones procesadoras de la caña de azúcar estaban en manos de extranjeros. De ahí en adelante, las plantaciones de caña de azúcar se extendieron principalmente en la zona Este del país, en las provincias de San Pedro de Macorís, La Romana, La Altagracia, El Seibo, aunque también en Barahona, el Distrito Nacional y Puerto Plata. Así se produce el gran auge de la industria azucarera dominicana, la cual por muchas décadas constituyó la principal actividad económica del país. De acuerdo al Instituto Azucarero Dominicano (INAZUCAR) durante la zafra azucarera 2011-2012 se molieron 4.9 millones de toneladas métricas de caña, durante un período comprendido entre noviembre y junio. Asimismo, durante esa zafra la producción de azúcar fue de 553,717 Toneladas Métricas. Además se produjo 33.8 millones de galones americanos de melaza y 28.2 toneladas métricas de furfural. Durante ese período, las exportaciones de azúcar crudo alcanzaron las 218,806 toneladas métricas dirigidas principalmente al mercado de Estados Unidos, por un valor de US$146.8 millones. De melaza se exportaron 15.6 millones de galones americanos por un valor de US$15.3 millones de dólares y 28,924 toneladas métricas de furfural, con un valor de US$19.1 millones de dólares. Por lo tanto, el total de las exportaciones de azúcar y otros derivados de la caña ascendió a US$181.5 millones de dólares, constituyendo así el segundo renglón de exportación de origen agrícola del país, después del banano.